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終於終於…讓我們抓到貓頭鷹了!去年萬聖節特地開車來Chico抓貓頭應,沒想到他們臨時改時間害我們撲個空,今年總算成為Chico居民了,更是要來一睹貓頭鷹的風采…話是這樣說,但我們萬聖節出城玩,然後又下雨取消,今天再不去的話,貓頭鷹遷徒的季節就結束了。這隻小型貓頭鷹英文名是Northern Saw-whet Owl,是北美州特有種,一隻通常只有兩磅多,高度約一隻手掌大,個性溫馴不會亂咬,我向來最不能抵抗這種圓滾滾動物的吸引力,整個過程不知說了幾次「好可愛~」,是的我愛上牠們了!(家裡的Blondie和Tyrone不爽中)

我們隨著鳥類研究員到Chico東邊的管制谷地做蒐集追蹤貓頭鷹的作業,兩位研究員每年秋冬之際都會來這做記錄。這種貓頭鷹並非做大範圍的遷徒,牠們只會在入冬時移到低海跋的地方覓食,春天再回到山上補育下一代。據研究員說,每三~四年就會輪一次高峰,去年採樣數量就不怎麼樣,原本他們還擔心是否食物來源不足,讓寶寶們無法生存,所幸今年就很不錯。我是不知貓頭鷹數量是否代表什麼生態指標,我仍為這種自然界的巧妙平衡感到驚奇,只要不要人為破壞,生命循環就會一直延續下去。

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【一開始研究員就先將網子設好,這網子很輕細不會傷到牠們,而且有做層疊設計,貓頭鷹飛到這就會掉到網溝裡無法動袒,也正因如此,研究員架設好網子後,每隔30分鐘就要來抓貓頭鷹,以免牠們被狐狸夾去配。這一帶掠食者眾多,他們還看過黑熊、山獅、土狼在這出沒,所以盡量不要個別行動】

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【等待之際,研究員用賞鳥用的高倍望遠鏡讓我們看木星和月亮。月球表面算是不陌生,最驚訝的是居然看到木星周圍的四個月亮(最大的衛星)!它們就呈一直線,又讓我驚嘆不已←什麼事都那麼嗨喔?然後又用肉眼看到幾顆流星,沒想到今晚除了貓頭鷹,還是天文之夜哩!】

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【很幸運的在探察第二回就抓到一隻了,我差點興奮的大叫起來。知道為什麼飛鷹撲網嗎?秘密就在右邊的那台放音機,它整晚不停播放貓頭鷹的聲音,基於鳥類會以鳴聲呼叫同伴,也應該是求偶聲,所以落網的有75%是母貓頭鷹】

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【乖孩子,不要緊張喔,我們在幫妳解套,不久後就會放你自由啦!】

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【第一件要做的事就是先上腳環編號。說到這一定要提一下,研究員說這些貓頭鷹可以認養,還可以幫牠們命名唷,抓到一隻貓頭應後,他們會告訴你編號和身型資料,牠們通常會活個七年左右,如果牠們又被抓到的話,還會通知你在何時何地又看到牠們囉!認養費一隻30美元,會做為研究基金(現在這個專案也不是一直有基金補助的,沒有的話研究員也會當志工使記錄不中斷),這真是個不錯的認養計劃呢!】

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【「唉呀!被抓到了!」就像大多數的鳥一樣,肉身只有一點點,看起來圓圓胖胖,其實牠們都是瘦子】

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【接著是量翅膀和尾長。整個過程小傢伙沒有太多的掙扎和尖叫,真是好配合的鳥類】

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【判斷貓頭鷹的方式就是看牠們的羽毛是否有漸層的顏色,感覺就像看樹輪一樣。像這隻小姐羽色都很均勻,研究員判斷她是今年春天才出生的。這種Northern Saw-whet Owl自離巢開始就是這樣大了,所以從大小判斷不出來】

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【還會輔以不知什麼光線照射,羽毛呈現均粉紅色代表這些羽毛是同一批(同年)生長的】

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【再看是量鳥喙長度,小傢伙一副任人宰割樣。貓頭鷹吃的是昆蟲、蜥蜴、老鼠之類的"活體"(嘴巴那麼小耶...),我想這也是貓頭鷹難以飼養甚至人工繁殖的原因吧】

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 【哇!還玩倒頭栽?是要量她的體重啦,不這樣她就會展翅高飛了。嗯她重2.8磅,貓頭鷹很難判別公母,只好以平均體重來衡量,母貓頭應會大隻一點,但這隻體重範圍處於unknown(不確定)的範圍,但很靠近母的範圍,研究員依經驗推測是隻母小鳥】

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【接著研究員讓我們看貓頭鷹耳朵的位置,和人一樣都在眼睛的側後方,只是貓頭應的耳朵整個可以撥開來看,可以看到一層一層的深處。我是看得目不轉睛,小可愛則是嚇的花容失色,這下誰是真男兒揭曉了吧?】

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  【好啦,做完身家調查後,終於輪到撫摸時間了,研究員(長的就很有研究員的樣子)示範如何抓住貓頭鷹。看看那個樣子,是不是很惹人憐愛?】

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【忍不住就像抱我家Blondie一樣抱這隻野外貓頭鷹,毛絨絨澎澎的好可愛,這表情是很陶醉不成?研究員說也不要打擾她太多時間,該是讓她回森林了。最後放她回去時,也不是說一二三就放手,還要先把她在黑袋子中適應黑暗,再把牠放回樹枝上,一路上光線就不要再照到她了,好讓她不要一下適應不成撞上樹幹,這就不是我們樂見的了】

我們待三個小時後因為想上廁所回家了,好在還是有抓到一隻。其它人要留守到10點,他們整個採樣過程是在很嚴謹的條件下完成,在科學研究中,時間地點方式都不能任意變動,否則會影響觀察結果。他們熱愛且保護這些野生動物,年復一年,實在令人敬佩。日前看到新聞,有些人因為哈利波特的關係紛紛抓貓頭鷹當寵物,雖然牠們真的很可愛,又很溫馴沒錯,但貓頭鷹是需要大量飛行才健康的鳥類,愛牠們就不要改變牠們的習性吧。我們家的橫斑鸚鵡大多時間都是大門大開讓他們自由走動,但牠們自己又愛待在籠子裡,有時我也會想,天空才是鳥兒的家,或許我們當個旁觀者看牠們飛翔,才是最正確的吧,可是這些寵物鳥也回不去了。

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